Mainstream versus Underground

El rock nace como un fenómeno social y cultural que reunió una serie de deseos de cambio de un sistema anquilosado, no solo en USA, sino que a nivel mundial, y por eso su rápida popularidad en el planeta, llegando incluso a culturas muy diferentes de su lugar de nacimiento.

Sin embargo el poder comercial de la industria tomó nota tempranamente del fenómeno, y mientras en la mayoría de los países, el sistema y sus élites se incomodaban y reaccionaban de forma negativa,  ellos aprovecharon la energía y la rebeldía, ofreciendo y facilitando modas que muchas veces suavizaban las diferentes corrientes.

Es así como tenemos el “Mainstream” y el “Undreground”.  El “mainstream” es la corriente en el cual la mayoría de los recursos de la industria se moviliza, promoción, tecnología, etc.  con el ánimo de provocar ventas y asegurar altos retornos.  Mientras el “underground” con muchos menos recursos, tiene por objetivo, el satisfacer los deseos y conciencia del artista, reflejado en corrientes musicales innovadoras, rescatando corrientes en desuso o haciendo crítica social.

El rock al derivar del Rhythm and Blues, el Blues y el Country, hereda también la vocación underground de estos estilos, hasta que la industria musical se dio cuenta y comenzó a buscar un intérprete blanco, ya sea Bill Halley o Elvis Presley, que pueda,  no solo cantar las canciones de negros y campesinos, sino que tambien eliminar sus excesos y suavisar sus letras, es así como nace el mainstream en el rock.

Normalmente y segun las preferencias del público, las diferentes corrientes y artistas han fluctuado entre estos dos marcos para realizar su música, desde los Beatles que son underground hasta que logran colocar su primer éxito.  Tambien tenemos que dentro del mismo estilo musical podemos escuchar ambas corrientes, por ejemplo en el punk con los Ramones y Sex Pistols, o en el rock argentino con Soda Estereo y los Redonditos de Ricota.

Tambien ocurre con bandas y artistas que aprovechan el éxito comercial para aprovechar de hacer lo que realmente sus espíritus les dictan.  Nuevamente podemos tomar como ejemplo a los Beatles, quienes aun cuando nunca renunciaron a su vocación comercial (desde el mismo día en que Brian Epstein les sugirió que dejaran de comer pollo en el escenario), a medida que maduraba su carrera, incursionaron en vanguardias musicales y aportaron contenidos en sus letras.

No se trata acá de dar un juicio de valor sobre lo valido o no del mainstream, sin duda, muchas de los artistas o bandas que en algún momento han llegado a ser comerciales han aportado con obras maestras de la música y muchas veces han llegado a serlo después de mucho trabajo.  Así también tenemos que muchas de las bandas underground no alcanzan a crear obras realmente completas, la mayoría de las veces por no preocuparse mucho en la forma.

El debate se encuentra abierto y es de esperar que siempre cada artista pueda tener su espacio para crear.  Y es ahí en donde creo está realmente la cuestión ¿es valido que solo los artistas comerciales tienen derecho a permanecer? ¿que pasa con las visiones del mundo de artistas que podrían enriquecerlo pero que por ser poco promocionados terminan olvidándose?.  En Argentina se cuenta de la historia de cómo la banda “Patricio Rey y sus Redonditos de Ricota”  llenó el estadio de River Plate, el Monumental de Nuñez, con unos 100.000 espectadores sin una promoción formal, la información se transmitió con el boca a boca.  Claro, no he podido corroborar la historia, pero sin duda nos ilustra de cómo una banda que nunca renunció a su faz underground, llegó a ser una de las mas populares de su país.

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Big Brother and the Holding Company y la Grandiosa Janis Joplin

Mucha es la literatura de la más grande mujer que se ha dedicado al rock, Janis Joplin, pero poco es realmente lo que se escribe sobre la banda en donde alcanzó sus mas grandes éxitos, la “Big Brother and the Holding Company” que en parte debe su nombre al libro de George Orwell “1984”.

Existen bandas que pasan a la historia en forma colectiva, reconociendo los aportes de cada uno de sus miembros, sobre todo las bandas británicas.  Por el contrario, también podemos ver agrupaciones en donde la personalidad, excentricidad o talento, de uno de sus miembros destaca por sobre sus compañeros, es el caso de Janis Joplin y la Big Brother.

A diferencia de la mayoría de las bandas psicodélicas que se basaban en el folck-rock y el jazz, la Big Brother se basaban fuertemente en el blues, del cual Janis era fanática, tanto así que se dice que habría pagado parte de la lápida de su mentora Bessie Smith, puede que esto no sea cierto, pero al menos para mí, las leyendas se alimentan de estas historias.

La banda se forma en San Francisco en 1965 y la componen originalmente por: Peter Albin (bajo), Sam Andrew y James Gurley (guitarras)  y el baterista Chuck Jones, en 1966 Dave Getz reemplaza a Jones y se incorpora Janis Joplin, la que con su extraordinaria y característica voz y su carisma, habría de entrar en la puerta grande del rock.

Para 1967 eran junto a Jefferson Airplane y Greatefull Dead, una banda habitual en los locales de San Francisco como el Fillmore West o el Avalon Ballroom.  Ese mismo año participan en el Monterrey Pop Festival, en donde la fuerza interpretativa de Janis no pasó desapercibida.

Gracias al éxito de su presentación graban su primer disco “Big Brother and the Holding Company”, el album, lleno de letras feministas y sobre la incomprensión del mundo, aun cuando Janis participa en la composición sólo de la mitad de las canciones, parece que fuese una oda a su propia vida.

En realidad es dificil para mí destacar alguna canción cuando el disco completo es parte integral de mi personalidad musical.

En 1968 graban el que probablemente sería su mejor disco  “Cheap Thrills”, un disco en donde se escucha una banda afiatada  donde la estrella de Joplin brilla.  El disco posee una de las portadas más originales, diseñado por Robert Crumb,es un comic en que cada canción es una viñeta.

A pesar de los buenos resultados obtenidos, Janis Joplin abandona la banda junto a Sam Andrew.  Hace un rato ya que Joplin sentía que la banda no estaba a su nivel y decide formar una nueva banda con mejores músicos.  La Big Brother se reagrupa y graba dos nuevos discos “Be A Brother” (1970) y “How Hard It Is” (1971), que no alcanzaron el éxito de las producciones anteriores.

Por su parte Joplin forma la “Kozmic Blues Band” y en 1969 lanzan el disco “I Got Dem Ol’ Kozmic Blues Again Mama!” el disco, aun cuando no tuvo buena acogida de la crítica, fue otro indiscutible éxito.  Ese mismo año se presentan en el festival de Woodstock.

A pesar de tener una bateria de musicos profesionales, Janis no se sentía cómoda ya que quería una banda cohesionada como una familia, por lo que a fines de 1969 abandona la banda.

En 1970 forma una nueva banda, la “Full Tilt Boogie Band”, con la que comienza a grabar uno de sus mejores trabajos, el album “Pearl”, sin embargo no lo alcanzaría a terminar.

El 4 de octubre de 1970, a los 27 años, fue encontrada muerta en su departamento por una sobredosis de heroína.  Semanas después se lanzaría “Pearl” en forma póstuma.

Es abundante la literatura de Janis Joplin, y no es mi intención el seguir abultándola, solo puedo decir que fue una gran cantante que entregaba todo en el escenario y que vivió buscando incesantemente la felicidad, la que por momentos le era esquiva, atrapada en su propio éxito.

La “Diosa Blanca del Blues” como le llamaban, debió vivir desde pequeña la incomprensión y marginación, por su carácter inquieto e independiente,  la “amiga de los negros” como la llamaban en su Texas natal, por su abierta actitud anti racista, tomó como modelo artístico y de vida a la “Emperatris del Blues” Bessie Smith, y como ella, tuvo un trágico final.

En sus letras, constantemente canta al hombre que necesitaba, uno que respetando su libertad e independencia, pudiese amarla sin restricciones.  Sin embargo esta búsqueda siempre fue infructuosa, conocida es la frase en que dice “en el escenario hago el amor con 25.000 personas diferentes, pero siempre termino manejando sola a casa”.  Finalmente, si alguna persona blanca hizo carne la esencia del blues, esa fue sin duda Janis Joplin.

Janis Joplin ingresa al Salón de la Fama del Rock en el año 1995.  Es miembro también del “Club de los 27”.

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